Bajo la batuta de Modric y Rakitic

Croacia y la chance de subir la vara de su historia

Ya igualada la mayor gesta del fútbol croata en los Mundiales, la selección balcánica liderada por Luka Modric busca ahora hacer historia en Rusia 2018 conquistando terreno desconocido.

Llegar a la final derrotando a Inglaterra en las semis de Moscú, o ganar incluso el primer título, elevaría a la brillante generación de Modric, Ivan Rakitic y Mario Mandzucic sobre el equipo que ha sido hasta ahora su espejo pero también su gran carga: la selección de 1998.

Liderada por el legendario artillero Davor Suker, Croacia fue entonces la sensación al participar en el primer Mundial de su historia y conquistar el tercer puesto, después de tumbar a Alemania en cuartos de final y caer sólo en semifinales ante el posterior campeón, Francia. En el partido por el tercer puesto derrotaron a otro gigante del fútbol, Holanda.

"Consiguieron el mayor éxito de la selección de Croacia", los elogió el central Dejan Lovren antes de la agónica victoria por 4-3 sobre Rusia en los penales en el estadio Fisht de Sochi.

"Esa generación son más que héroes para nosotros", dijo también Rakitic tras marcar el penal definitivo ante la sorprendente "Sbornaya" rusa el sábado.

El gran logro de Suker, Zvonimir Boban y el entonces veterano Robert Prosinecki se había convertido en los años anteriores en una pesada losa para la última "generación dorada" del país balcánico.

La comparación negativa con el '98 emergió tras la Eurocopa de 2016, cuando Croacia cayó eliminado ante el Portugal de Cristiano Ronaldo con un 1-0 en octavos.

Y también en el Mundial de 2014, certamen en el que el conjunto europeo, ya con Modric, Rakitic, Mandzucic, Kovacic y el portero Danijel Subasic en sus filas, quedó afuera en primera fase tras perder con Brasil y México.

"Pusieron el listón tan alto que 20 años después tenemos que estar hablando de ellos", admitió Lovren luego de que Croacia empezara a brillar en Rusia 2018 de la mano de Modric.

La hora para superar la barrera parece haber llegado. "Ojalá lo puedan hacer", comentó tras la victoria ante Rusia el propio Suker, hoy presidente de la federación de fútbol croata.

"Pero dejemos de pensar en la final", agregó el antiguo artillero del Real Madrid para quitar un poco la presión sobre el nuevo gran cuadro de la joven Croacia, un Estado nacido en 1991 de las cenizas de la antigua Yugoslavia.

La presión le pesó al equipo en el Fisht de Sochi, ante Rusia, donde no hizo su mejor partido, como tampoco frente a Dinamarca en octavos. El arquero Subasic se convirtió en ambos casos en el héroe en la tanda de los penales.

"Sabían que para esta generación, para Modric y los demás, es la última oportunidad", analizó el ex delantero Ivica Olic, hoy asistente, que fracasó con el equipo en tres Mundiales - 2002, 2006 y 2014 - tras el gran logro de Francia 1998.

Los liderados por Modric, de 32 años, se sienten preparados para el gran asalto final. "Estamos otra vez en semifinal, después de 20 años", dijo el mediocampista del Real Madrid.

"¿Inglaterra? Tenemos que descansar y prepararnos bien", pidió el técnico futbolista, barajado por muchos incluso como uno de los candidatos al Balón de Oro de este año. 

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